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La femme immortelle: Henrietta Lacks et HeLa Cells

La femme immortelle: Henrietta Lacks et HeLa Cells

Cellules HeLa, Henrietta Manque1, 2

L'histoire d'Henrietta Lacks et des cellules HeLa est d'une grande importance scientifique et historique. Un roman de 2010 et un film de 2017 mettant en vedette Oprah Winfrey racontent tous deux l'histoire d'Henrietta Lacks du point de vue de l'écrivain Rebecca Skloot.

Lacks était une femme afro-américaine, née en Virginie en 1920. Après avoir perdu sa mère à un jeune âge, Henrietta est allée vivre avec son grand-père dans une ferme de tabac. Ils vivaient dans une maison qui servait autrefois de quartier des esclaves à la famille. Henrietta a eu son premier enfant à l'âge de 14 ans et allait finalement devenir mère de cinq enfants. La famille Lacks a ensuite déménagé au Maryland depuis la Virginie, à la recherche d'une vie meilleure.

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Malheureusement, Henrietta a reçu un diagnostic de cancer du col de l'utérus à l'âge de 30 ans et est décédée moins d'un an après son diagnostic. Pendant son traitement à l'hôpital Johns Hopkins, les médecins ont prélevé deux échantillons cervicaux sans son consentement. Pour protéger son identité, les échantillons ont été enregistrés sous le pseudonyme Helen Lane et abrégés en cellules «HeLa». Les cellules HeLa sont remarquables car elles se divisent continuellement, ce qui leur permet d'être utilisées indéfiniment en laboratoire.

Avant la découverte de ces cellules, les cellules régulières ne duraient généralement que quelques jours dans un laboratoire. La capacité des cellules HeLa à se multiplier a offert aux scientifiques plus de temps pour leurs recherches. Les cellules HeLa ont également permis aux expériences d'avoir plus de fiabilité en raison de la nouvelle capacité à exécuter des tests sur les mêmes cellules à des moments différents et à des endroits différents.

Cellules HeLa

Les cellules HeLa sont devenues bien connues pour leur utilisation dans la recherche qui a conduit à l'éradication de la polio. Après leur utilisation dans le vaccin contre la polio, les cellules HeLa ont commencé à être largement recherchées par les chercheurs. Ils ont finalement été envoyés dans le monde entier en grande quantité. La lignée cellulaire immortelle a été utilisée pour la recherche médicale et commerciale, générant des milliards de dollars. La découverte des cellules et leur utilisation ultérieure ont révolutionné la science.

Les cellules HeLa ont été testées pour connaître les effets de l'apesanteur sur le corps humain. Ils ont également été utilisés dans de nombreux cas pour tester la sensibilité humaine à diverses substances. Les traitements contre le virus Ebola et le VIH peuvent certifier leur développement en cellules HeLa. Il existe des milliers de brevets impliquant les différentes utilisations de cette lignée cellulaire immortelle. Aussi fructueuses que les cellules aient été, elles sont également connues pour être gênantes. Les cellules HeLa ont tendance à se produire si rapidement qu'elles contaminent d'autres cultures cellulaires. On estime que jusqu'à 20 pour cent de toutes les cultures cellulaires contiennent des cellules HeLa.

Controverse sur la lignée cellulaire HeLa

Non seulement les caractéristiques uniques des cellules HeLa sont incroyables, mais aussi les développements éthiques qui découlent de leur utilisation au fil du temps. Henrietta Lacks était une petite-fille de l'esclavage américain. Elle est née une descendante du maître et des esclaves de l'ancienne plantation dans laquelle elle a grandi. Elle a grandi en tant que femme aux moyens modestes, et ses descendants sont aujourd'hui principalement des travailleurs et des gens de la classe moyenne. Cette information rend sa contribution, bien que non consensuelle, à la science remarquable. Elle soulève également plusieurs interrogations sur l'éthique de la récolte de ses cellules et le profit de leur distribution. Au moment de sa maladie, le consentement éclairé n'était pas légalement promulgué, donc aucune loi n'a été enfreinte.

Malgré les milliards de dollars gagnés à la suite d'un cancer agressif qui a mis fin à sa vie, aucun des bénéfices réalisés par les entreprises utilisant des cellules HeLa n'a été versé à sa famille. En outre, leur génome a été cartographié et rendu facilement accessible au public. Ce n'est que récemment que l'Institut national de la santé a négocié avec la famille pour rendre ses informations génétiques exclusivement accessibles aux chercheurs. Compte tenu de l’histoire des États-Unis et des abus des Afro-Américains dans l’héritage scientifique du pays, les cellules HeLa sont une question sensible malgré l’absence de pratiques de protection au moment où elles ont été récoltées.

La sensibilité de la race et de la recherche aux États-Unis fait de la vie d'Henrietta Manque un témoignage de la nécessité de développer la bioéthique. Il y a plusieurs raisons pour lesquelles l’utilisation des cellules de cette femme suscite une discussion sur l’éthique scientifique. Le principal problème éthique dans ce cas est le fait que les cellules ont été récoltées sans consentement. Cela signifie que toutes les ventes et toutes les expériences ont également eu lieu sans consentement.

Le consentement éclairé est un concept qui a été développé bien après le décès d'Henrietta Lacks. Il s'agit d'une pratique juridiquement contraignante en science et en médecine qui exige que le sujet de la recherche soit informé à son niveau de compréhension de toute activité de recherche concernant sa personne avant de donner son consentement explicite aux activités proposées. La vente de cellules HeLa enfreint également un territoire éthique peu clair. Comme mentionné précédemment, la famille Lacks n'a pas eu de part aux bénéfices tirés des cellules et n'a pas été correctement rémunérée pour le livre et le film écrits sur sa vie.

Le manque de consentement ou de compensation de la famille serait, selon certains, le reflet de l'inégalité raciale due à la dynamique de pouvoir entre les chercheurs et sa famille. Au fil du temps, le domaine de la bioéthique a conduit à des politiques qui délimitent clairement les droits des patients et des professionnels du domaine médical. Cependant, ces politiques ont peu fait pour répondre aux questions concernant les cellules HeLa en raison du fait que le cas est antérieur aux politiques.

Se souvenir des manques d'Henrietta

Malgré les limites juridiques liées à la recherche de justice pour Henrietta et sa famille, de nombreuses institutions se sont intéressées à son histoire et ont fait des pas importants pour honorer sa mémoire. L'hôpital Johns Hopkins accueille un symposium annuel en son nom, en plus d'offrir des bourses d'études scientifiques et médicales. La ville de Baltimore a nommé un parc d'après Henrietta Lacks. Son portrait a également honoré le National Portrait Museum et le National Museum of African American Culture and History. En 2017, Oprah a joué le rôle de Lacks dans le biopic basé sur le livre écrit par Rebecca Sloot en 2010.

Henrietta Lacks et ses descendants n'ont peut-être pas reçu de compensation pour sa contribution incommensurable à la science, mais son héritage est là pour rester. En plus de son rôle dans la fourniture au monde de traitements pour des maladies telles que le VIH, Ebola et la polio, Henrietta Lacks a enseigné à la communauté scientifique des leçons importantes sur la vie privée, le consentement et la justice réparatrice.


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